Makabert fænomen: Svamp gør fluer sindssyge

Det lyder måske som noget fra en gyser, men selv i Danmark findes der svampe, som inficerer insekter og overtager styringen over deres kroppe. 

Har du hørt om svampe, der får insekter til at opføre sig højest besynderligt? Det er et fænomen, som jeg ofte er stødt på i verdens regnskove. Ved første øjekast ligner det bare en flue på en gren, men når man ser nærmere efter, viser det sig, at der er noget forkert ved dyret.

For insektet er dødt. Men døden er indtruffet på særdeles makaber vis; Fluen er blevet offer for en parasit, der har ædt det indefra. Af det, der hedder en snyltekøllesvamp. Svampens sporer har, for måneder siden, fundet vej ind gennem insektets kropsåbninger, hvor de er vokset op til en svamp, der har ernæret sig af fluens indre organer.

Til sidst er insektet død af det. Og ud af den udhulede flue, stikker nu svampens formeringsorganer op. Klar til at sende sporer ud, der kan inficere andre insekter.

Manipulerer insektet

Køllesvampen har ikke blot dræbt fluen. I mange tilfælde formår svampen at få det inficerede insekt til at kravle ud på en tynd fritstående gren, lige inden det dør. Så har svampen nemlig de bedste muligheder for at få sendt sine sporer bredt ud. Også danske svampe kan inficere og dræbe insekter. Forskere fra Københavns Universitet har endda opdaget, at den hjemlige flueskimmelsvamp har en teknik, der er endnu mere makaber end de tropiske køllesvampe.

Hanner hopper på de døde

Flueskimmelsvampen kan ”forhekse” hanstuefluer til at begå nekrofili mod døde hunfluer: Svampen inficerer først hunfluen med sine sporer, hvor den spreder sig i hunnen og æder den langsomt op indefra. Efter knap en uge, er svampen i stand til helt at overtage styringen af den stadig levende hunflue. Svampen får derefter hunfluen til at bevæge sig højt op, lige inden hun dør. Så udløser svampen nogle duftstoffer der kaldes kaldet sesquiterpener.

Og det er i det øjeblik, at det bliver lige en tand ekstra makabert:

– Stofferne virker som forheksende feromoner på hanfluerne, der får en voldsom trang til at parre sig med de stive hunfluekadavere, forklarer Henrik H. De Fine Licht, der er lektor på Institut for Miljø og Plantevidenskab på Københavns Universitet, og en af forfatterne til studiet.

Sikrer sin egen overlevelse

Når en hanflue parrer sig med en død hunflue, overføres svampens sporer til hannen, der som regel også dør af inficeringen af sporerne. På den måde opnår skimmelsvampen ”dobbelt gevinst”, der er med til at sikre dens egen overlevelse. På verdensplan er der foreløbig fundet over 1.000 forskellige arter af svampe, der angriber og dræber insekter.

Vidste du det?

  • Flueskimmelsvampe lever lige som snyltekøllesvampe af at besætte og inficere insekter.
  • Svampen udskiller særlige enzymer, der nedbryder fluens krop i løbet af cirka syv dage. Svampen kan afskyde sine inficerede svampesporer med op til 10 meter i sekundet, hvilket er blandt naturens hurtigste bevægelse.
  • Forskerne har blandt andet undersøgt hanfluernes sexvaner med adfærdsforsøg ved at udsætte dem for døde hunfluer, hvoraf nogle var inficerede af flueskimmelsvampen i forskellige stadier, og nogle var døde af andre årsager. Her viste deres observationer, at hannerne helst ville parre sig med hunfluer, der havde været døde af flueskimlen i lang tid.
  • Det anslås at omkring 25 procent af de fluer, der flyver omkring i vores stuer, er inficerede af parasitiske svampe.