Gorillaflokken sikrer at moderløse unger overlever

Moderløse gorillaunger klarer sig lige så godt som andre unger i flokken. Det viser et omfattende studie, som bygger på observationer igennem 53 år.  

Naturen er barsk, og den bliver ikke mildere af at være forældreløs.

For mange dyreunger kan det gå hårdt ud over chancen for at overleve, især hvis de har mistet deres mor.

Selv hos sociale pattedyr som chimpanser og elefanter er der ikke meget hjælp at hente hos andre, hvis mor ikke er der for en.

Mønsterbryder

Men nu peger et nyt langtidsstudie fra Dian Fossey Gorilla Fund i Rwanda på, at gorillaen er en sjælden mønsterbryder.

Studiet er baseret på observationer af dyrene og bygger på omfangsrig statistisk data.

Gorilla-fondens forskere har nemlig fulgt gorilla-flokkene i Rwandas Volcanoes Nationalpark dagligt siden 1967 og holdt nøje øje med deres udvikling.

Forskerne bag studiet har så sammenlignet 59 moderløse gorillaer med 139 andre gorillaer, der voksede op med en mor.

De har fokuseret på: 

Gorillaernes levetid,  hvilken alder de sidenhen fik unger i og den sociale status, de opnåede i flokken. Resultaterne viser først og fremmest, at de moderløse unger levede lige så længe som de andre unger.

Men de fik også unger i den normale alder for gorillaer og havde lige så stor sandsynlighed for at opnå høj status i flokken senere.

Tager sig af ungerne

– Andre studier af for eksempel chimpanser har vist, at når en unge mister sin mor, så går det pludselig ned ad bakke for den, forklarer Fernando Colchero.

Han er professor i statistik på Syddansk Universitet, medforfatter til den videnskabelige artikel, og har arbejdet tæt sammen med forskerne fra Dian Fossey Gorillafonden.

Fernando Colchero understreger, at gorillaerne lader til at være et særligt tilfælde.

– Vi begyndte studiet, fordi vi ville se, om det også gjaldt for gorillaer. Men resultatet er helt anderledes fra andre dyr, siger han til Videnskab.dk.

Alt tyder på, at de andre gorillaer i flokken tager sig af ungerne og lærer dem at klare sig.

Og det er et stort arbejde, da de både skal holdes rene, forsvares mod rovdyr og støttes socialt.

De moderløse gorillaunger blev også passet, selvom deres mødre frivilligt gik fra ungerne for at slutte sig til en anden flok, hvilket sker i sjældne tilfælde hos gorillaerne.

Vant til forskere

Udover resultaterne skiller studiet sig også ud på andre måder.

– Det er meget sjældent for forskere at kunne følge dyr så længe ad gangen på så nært hold, og vi har fået meget ud af vores data på flokkene, pointerer Fernando Colchero overfor Videnskab.dk.

Det har været muligt, fordi gorillaerne i parken har været vant til forskere, siden primatologen Dian Fossey anlagde et forskningscenter nær dem i 1967.

Selv ønsker Fernando Colchero dog, at de havde haft et større antal moderløse gorillaer at studere, især da de skulle se på, hvor mange af dem der blev alfahanner.

Derudover er han ivrig efter et lignende studie, der sammenligner med andre dyrearter.

På Videnskab.dk kan du finde spændende historier fra forsk­ningens verden om alt mellem himmel og jord. Det hele er frit tilgængeligt. Du kan også få et gratis nyhedsbrev og selv stille spørgsmål til videnskaben. Videnskab.dk er Danmarks nationale forskningsmedie – for alle, til at forstå og til at stole på.